Vrăjite de nevertebrate | Demersuri

Jared Richards holds a specimen in the paleontology collection at Harvard's Museum of Comparative Zoology

Jared Richards deține un Eurypterus lacustris – un artropod preistoric, marin asemănător cu un scorpion – specimen din colecția de paleontologie de nevertebrate de la Muzeul de Zoologie Comparată de la Universitatea Harvard. (fotografie de Melissa Aja, Muzeul de Zoologie Comparată de la Universitatea Harvard)

13 mai 2022

Jared Richards trimite un șir de scrisori prin chat-ul nostru Zoom: Aegirocassis. Este un animal oceanic dispărut de mult. El începe să o descrie înainte ca Google să poată oferi o imagine.

„Seamănă cu extratereștri”, spune Richards. „Îmi place acest animal. Este minunat. „

Este aproape mai credibil că această creatură vine din spațiu decât că a înotat în oceanele Pământului cu milioane de ani în urmă. Nu seamănă cu niciun animal din zilele noastre. Avea un corp lung, segmentat, un ochi pe ambele părți ale capului, clapete pentru a-l propulsa prin apă și apendice care se hrănesc prin filtrare asemănătoare cu fanonul balenelor moderne. Ar putea avea o lungime de până la șase picioare. Există o imagine deosebit de cunoscută cu nuanțe verzi de la National Geographic pe care Richards îl notează în timp ce o descrie.

„Aveți o fosilă care are o lungime de un picior din ceea ce majoritatea oamenilor ar considera un bug”, spune Richards râzând. „E o nebunie.”

Acum student absolvent la Universitatea Harvard, Richards ajunge să interacționeze zilnic cu astfel de fosile – o pasiune din copilărie propulsată de experiențele sale de licență la UNC-Chapel Hill. La Muzeul de Zoologie Comparată din Harvard, el studiază fosilele de nevertebrate antice, inclusiv echinodermele precum stelele de mare, artropodele precum crabii potcoave și alte grupuri de animale cărora le lipsește coloana vertebrală.

„Bănuiesc că nu recunosc suficient”, spune Richards, „dar mă duc acolo și mă uit la echinoderme vechi de aproape 500 de milioane de ani”.

O pasiune pentru paleontologie

Richards a fost întotdeauna interesat de zoologie și biologia evolutivă.

„Când eram mai tânăr, eram mare în dinozauri”, spune Richards. „Mulți dintre noi trecem prin această fază, dar eu am fost într-adevăr în paleontologie și nu a dispărut niciodată cu adevărat.”

La UNC, a studiat biologia cantitativă, combinând dragostea pentru știință și statistică, în calitate de bursier al cancelarului. Programul Chancellor’s Science Scholars (CSS) oferă burse, oportunități de cercetare și o comunitate de studenți cu idei similare. Acesta își propune să creeze o cultură mai incluzivă în domeniile STEM.

„Acest program a fost esențial de-a lungul întregii mele călătorii la UNC, fie că a fost doar sprijin în cadrul academic sau m-a ajutat să îmi dau seama de următorul lucru important de făcut, cum ar fi să îmi dau seama la ce programe am vrut să aplic.”

Una dintre primele sale experiențe de cercetare a fost studiul coralului în laboratorul profesorului de științe marine UNC Karl Castillo, în vara după anul său în primul an, în 2017. Laboratorul l-a ajutat să descopere o apreciere pentru ecologie și și-a scris teza de specialitate pe această cercetare.

„Aceasta a fost una dintre primele mele experiențe de a face cercetări reale, de a veni cu ipoteze, de a le testa și de a analiza și vizualiza datele. Asta m-a învățat că cercetarea a fost ceva ce mi s-a părut minunat ”, spune Richards.

CSS l-a ajutat pe Richards să găsească experiențe de cercetare în următoarele două veri. În primul rând, Richards a lucrat la Instituția Smithsonian, catalogând peste 400 de cefalopode – cum ar fi sepia, calmarul și octopodele – prinse la mai mult de două mile sub suprafața mării în timpul unei expediții de cercetare din 2009 în zona de fractură Charlie-Gibbs din Oceanul Atlantic. El a folosit, de asemenea, tehnici informatice pentru a analiza ecologia cefalopodelor din regiune pe baza mostrelor aduse de cercetători.

Jared Richards scoate o caracatiță dintr-un borcan

Când era junior la UNC, Richards a efectuat un stagiu la Instituția Smithsonian. Aici, scoate o caracatiță dintr-un borcan pentru a verifica identificarea speciei. (fotografie de Megan May)

Această experiență a reafirmat că Richards dorea să lucreze cu organisme și în biologia evoluționistă. În vara dinaintea ultimului an, totul a făcut clic pe măsură ce lucra în Biologie Integrativă la Universitatea din California din Berkely (UC Berkeley), cercetând biologia evoluționistă cu accent pe paleontologie.

„În ultimul an, am hotărât că nu numai că o să aplic pentru a merge la licență și a studia zoologia și biologia evolutivă la un moment dat, dar am vrut, practic, să-mi reaprind interesul pentru paleontologie.”

Profesorul cu care a lucrat Richards la UC Berkeley, Seth Finnegan, i-a sugerat să verifice un cercetător emergent de la Universitatea Harvard care lucra în paleobiologia nevertebratelor. CSS l-a ajutat să aplice pentru școala absolventă, iar în toamna lui 2020, s-a trezit îndreptându-se la Cambridge pentru a urma Harvard.

Fosile din Fezouata

Richards studiază paleontologia și paleoecologia nevertebratelor în laboratorul lui Javier Ortega-Hernández de la Muzeul de Zoologie Comparată din Harvard. Aproape în fiecare săptămână, merge în spațiul de colecție al muzeului și cataloghează specimene de fosile culese pe teren. Unele sunt recunoscute și arată ca stelele de mare, asemănătoare ca mărime și formă cu ceea ce vedem astăzi. Altele sunt minuni de 1,8 metri, care nu seamănă deloc cu orice creatură cu care suntem familiarizați.

„Este prima dată când lucrez cu fosile reale. Chiar evidențiază cât de minunate sunt nevertebratele”, spune Richards. „Există o lume imensă căreia de obicei nu îi acordăm atenție. Marea majoritate a animalelor de astăzi și în trecut sunt nevertebrate.”

Condițiile trebuie să fie potrivite pentru ca orice fosile să se formeze, chiar dacă un organism are oase. Dar pentru nevertebratele cu corp moale, fosilele sunt și mai rare. Există „situri de conservare excepțională” unde paleontologii pot găsi multe fosile de nevertebrate. Richards studiază fosilele dintr-un astfel de sit din Maroc numit biota Fezouata. Deși în prezent este situat în apropierea ecuatorului, a fost în regiunile polare în timpul perioadei Ordovicianului timpuriu, o perioadă foarte diversă, cu aproximativ 485 de milioane de ani în urmă.

Ordovicianul a urmat explozia cambriană, când au început să apară majoritatea animalelor moderne – inclusiv bureți, moluște, cnidarieni și artropode. Ordovicianul este definit prin stabilirea unei structuri ecologice marine moderne, diversificarea rapidă și creșterea numărului de specii de animale de pe Pământ. Richards explică evoluțiile din această perioadă care au modelat organismele și biosfera de astăzi.

Fezouata este unul dintre cele mai bine conservate situri ale faunei ordoviciene și include o multitudine de specii noi. Laboratorul Ortega-Hernández face excursii în Maroc pentru a aduna specimene pentru a le studia.

Richards folosește metode ecologice cantitative pentru a compara structura comunității Fezouata cu alte situri cu organisme din perioade diferite – un proces care îi permite lui Richards să meargă dincolo de observația calitativă.

„Nu te limitezi doar la a spune, Această comunitate are o grămadă de asta, iar această altă comunitate are o grămadă de asta”, explică Richards. „Poti spune, Există dovezi că aceste două comunități sunt drastic diferite și avem matematică și statistici pentru a le susține.”

Richards studiază, de asemenea, un anumit tip de organism numit lobopodian – un precursor al artropodelor moderne, cum ar fi insectele, arahnidele și crustaceele – care are un corp asemănător viermilor și multe picioare. Există câteva zeci de specii cunoscute de lobopodieni, iar multe au doar centimetri lungime. Richards se străduiește să integreze specii noi găsite în Fezouata în înțelegerea noastră a evoluției animalelor.

El crede că sunt fascinante și se bucură că, în calitate de student absolvent, își poate petrece cea mai mare parte a timpului concentrat pe cercetarea la care ține.

„Astăzi, voi face cifre despre acești lobopodieni pentru a arăta de ce sunt atât de speciali: vin dintr-o perioadă crucială”, spune Richards. „Nu mi-au plăcut niciodată studiile academice la fel de mult ca acum”.

Richards mai are patru ani la programul său de la Harvard. El încă explorează ce vrea să facă după și este deschis către alte domenii precum știința datelor, dar nu vede nimic care să-și înlocuiască dragostea pentru paleontologie. Harvard are multe oportunități de finanțare și experiență pentru a-l ajuta pe Richards să continue să facă ceea ce îl pasionează, dar își va aminti mereu de oportunitățile oferite de UNC.

„Nu aș putea fi unde sunt astăzi fără oamenii grozavi din programul UNC CSS”, spune Richards.

Leave a Comment

Adresa ta de email nu va fi publicată.