Microfosilele din La Brea Tar Pits oferă o cheie pentru lumile pierdute

Microfosilele din La Brea Tar Pits oferă o cheie pentru lumile pierdute

Dacă nu te uiți cu atenție, s-ar putea să ratezi cu totul fosilele. Aproximativ de dimensiunea unui cap de chibrit, vertebrele impregnate de asfalt, păstăile de semințe și părțile de insecte nu au același sentiment grandios de dramatism ca un femur mastodon sau un dinte sabrecat. Și totuși, în ciuda faptului că La Brea Tar Pits din Los Angeles a devenit faimoasă pentru colecția sa remarcabilă de megafaună din Epoca de gheață, cele mai mici fosile sunt cele care ne oferă cea mai clară viziune asupra cum a fost SoCal preistoric în timpul în care lupii groaznici au cutreierat. pajiști și leneși giganți răsfoiau printre copaci. Denumite microfosile, rămășițele mai minuscule ale trecutului au cea mai mare influență asupra modului în care înțelegem LA antică.

În acest episod din „Lost LA”, „Peisaje preistorice”, gazda Nathan Masters caută răspunsul la întrebarea „Cum s-a schimbat clima din California de Sud de-a lungul mileniilor?”

Peisaje preistorice (previzualizare)

Oamenii știu despre gropile de gudron de secole. Oamenii Chumash și Tongva au folosit asfaltul natural care curgea din pământ pentru a-și etanșa bărcile și coșurile, printre alte utilizări, iar colonizatorii europeni aveau să folosească mai târziu gudronul pe acoperișurile caselor lor. Desigur, a fost greu de ignorat oasele maro ciocolată găsite printre gudron, dar acestea au fost adesea interpretate ca rămășițe de pronghorn, vite sau diferite animale sălbatice care s-au blocat și au pierit. Abia în 1901, naturaliștii au început să realizeze că multe dintre oasele din gudron aparțineau unor specii care au dispărut cu mult timp în urmă. Și când paleontologii au început să sape, au descoperit cel mai bogat tezaur de fosile de pe întreaga planetă.

Începând cu aproximativ 1913, săpăturile științifice timpurii din La Brea au scos la iveală un număr uimitor de organisme din epoca glaciară. Erau mamuți și mastodonti, pisici cu dinți de sabie și lupi grozavi, leneși uriași și cămile enorme, cu oasele lor pătate de gudron amestecate. La acea vreme, paleontologii doreau cele mai mari și mai ciudate creaturi pe care le puteau găsi. „S-a acordat puțină atenție păstrării oaselor mai puțin decât perfecte”, spune Lindsey, iar experții au săpat fără îndoială cu târături și lopeți în locuri de „o calitate slabă a oaselor”, în timp ce căutau fosile mai bune. Paleontologii vremii se gândeau la exemplare pentru un muzeu și la animale carismatice de studiat, ceea ce însemna că adesea nu luau note precise și nu strângeau ceva mai mic decât un coiot din gropi.

Săpăturile timpurii la gropile de gudron La Brea din centrul Los Angeles-ului în perioada 1913-1915 au scos la iveală aproximativ un milion de oase din aproape o sută de situri. | Prin amabilitatea Muzeului de Istorie Naturală din județul Los Angeles

Oasele scoase din gropi au început să formeze începuturile unei colecții uriașe de fosile a ceea ce va fi numit Muzeul George C. Page în 1977, un muzeu la fața locului unde excavarea, pregătirea și expunerea fosilelor unice din La Brea ar putea continua. Desigur, muzeul a afișat cu mândrie unele dintre cele mai mari și mai impresionante creaturi din Pleistocenul California – totul, de la scheletele reconstruite din interior până la basorelieful Epocii de gheață La Brea din jurul muzeului, a subliniat marile fiare ale gropilor de gudron. Dar chiar dacă acele animale au început să atragă vizitatori, la La Brea a avut loc o schimbare.

La Brea nu este o singură groapă, ci multe, fiecare cu numele său. În 1969, nu cu mult înainte de deschiderea Muzeului George C. Page, paleontologii de la La Brea au început un nou proiect în Groapa 91. „Am început să facem măsurători precise pe toate fosilele excavate”, spune Lindsey, construind o bază de date despre cum erau fosilele. situat în interiorul gropilor. Mai mult decât atât, experții au început să aprecieze bogăția de material fosil la scară mică – de la fălci de șopârlă la cochilii de melc. Descoperirea acestor fosile a necesitat o abordare mai delicată. „Am început să folosim târături dentare în loc de mistrie și lopeți”, spune Lindsey, depunând toate eforturile pentru a găsi toate fosilele – nu doar cele precum Smilodon și Megatherium. Dacă paleontologii ar înțelege întreaga poveste a La Brea, ar trebui să gândească mai mic.

O fosilă de mamut columbian expusă într-o cameră circulară, în formă de cupolă.  Mamutul are colți mari care se întind înainte și întreaga fosilă este așezată pe un piedestal în centrul încăperii.  Un bărbat chiar sub fosilă privește în sus prin colții mamut.  O femeie în lateral face o fotografie cu telefonul ei.

O fosilă de mamut columbian expusă la Muzeul de Istorie Naturală din județul Los Angeles. | Mario de Lopez

„Chestia cu animalele mari sexy este că aveau toleranțe ecologice și zone geografice foarte largi”, spune curatorul asistent La Brea, Emily Lindsey. Într-un studiu din 2021, de exemplu, paleontologii au descoperit că mamuții lânoși ar putea călători peste 300 de mile în câteva luni. Animalele mari și impresionante nu au fost legate exclusiv de La Brea, chiar dacă în cele din urmă au fost îngropate acolo. Dar organismele mici sunt adesea mult mai strâns asociate cu mediul local. „Specii particulare de plante, insecte, șopârle, păsări cântătoare și rozătoare pot fi mult mai sensibile din punct de vedere ecologic”, adaugă ea și, prin urmare, au fost mai receptive la schimbările de climă și vegetație. Micile specii sunt ca niște markeri biologici, indicatori pentru detalii pe care altfel le-am putea rata cu totul.

mastodon-fossils-featured-5-11-16.jpg

Chiar și cele mai mici fragmente de insecte preistorice ne pot spune multe. În 2017, entomologul Anna Holden și colegii săi au publicat un studiu asupra pieselor de gândaci găsite în La Brea. Fosilele din studiu au fost datate cu radiocarbon pentru a obține o estimare a vârstei lor, formând o probă aproape continuă de la aproximativ 50.000 până la 4.000 de ani în urmă. Deoarece speciile de gândaci din eșantion sunt încă în viață și pot fi luate ca indicatori de mediu ai unor anumite climaturi, cercetătorii au reușit să reconstruiască clima din La Brea de-a lungul timpului. Poate în mod ciudat, pentru o perioadă numită Epoca de Gheață, au descoperit cercetătorii, clima antică din La Brea era foarte asemănătoare cu clima uscată și caldă din LA modernă. Și asta nu este tot, notează Lindsey. „Avem tone de resturi de broaște țestoase pe site-ul nostru, iar unele dintre depozite au păstrăv curcubeu și moluște de apă dulce”, spune ea. Aceste creaturi nu au rătăcit doar din alt loc, ci indică faptul că la La Brea existau pâraie lentă care găzduiau niște specii foarte familiare.

O fotografie de detaliu a unei falci de șopârlă plasată pe un fundal alb.  Fosila arată clar dinții șopârlei, care arată ca niște spițe minuscule de-a lungul maxilarului.

O fotografie de detaliu a unei falci de șopârlă plasată pe un fundal alb.  Fosila arată clar dinții șopârlei, care arată ca niște spițe minuscule de-a lungul maxilarului.

1/3 O falcă de șopârlă excavată din gropile de gudron La Brea. | Prin amabilitatea Muzeului Natural din Los Angeles County

Microfosilele excavate din gropile de gudron La Brea sunt examinate sub un mic reflector.  O perie de detaliu cerne grămada de microfosile, care arată ca niște pietricele de corse.

Microfosilele excavate din gropile de gudron La Brea sunt examinate sub un mic reflector.  O perie de detaliu cerne grămada de microfosile, care arată ca niște pietricele de corse.

2/3 Microfosile excavate din gropile de gudron La Brea. | Prin amabilitatea Muzeului de Istorie Naturală din județul Los Angeles

O fosilă de șopârlă maro pe un fundal alb.  Fosila este mică, dar se vede textura fosilei.

O fosilă de șopârlă maro pe un fundal alb.  Fosila este mică, dar se vede textura fosilei.

3/3 Un scut de șopârlă, o placă osoasă îngroșată derivată din reptilele stratului epidermic, excavată din gropile de gudron La Brea. | Prin amabilitatea Muzeului de Istorie Naturală din județul Los Angeles

De fapt, s-ar putea ca organismele mici sau trecute cu vederea din La Brea să ne poată spune ceva despre soarta acelor animale falnice, cu dinți ascuțiți și feroce, care atrag adesea vizitatorii la muzeul sitului fosilelor. Până în ziua de azi, paleontologii dezbat de ce multe dintre megafaunele erei glaciare au dispărut. „În ciuda a 70 de ani de concentrare intensă, evenimentul de extincție din Pleistocen rămâne prost înțeles”, spune Lindsey. Unii experți propun că vânătoarea de către oameni a fost principalul declanșator al colapsului ecosistemului. Alții cred că schimbările rapide ale climei globale, pe măsură ce lumea a trecut de la rece și uscată la mai caldă și mai umedă, au avut ceva de-a face cu asta. Apoi, din nou, ambele explicații s-ar putea dovedi a fi corecte în anumite circumstanțe – devenite cu atât mai complicate de faptul că nu înțelegem de ce creaturi precum coioții, urșii negri și lupii cenușii au putut supraviețui în timp ce specii similare au pierit.

Natura înregistrării fosilelor face dificilă trasarea unei imagini de ansamblu. Cele mai multe situri de fosile din Epoca de Gheață din America de Nord și din întreaga lume conțin un eșantion mult mai mic de specii locale în intervale de timp dificil de comparat. Dar recordul de la La Brea este aproape continuu pe parcursul a peste 50.000 de ani, documentând modul în care mediul s-a schimbat și cum au răspuns organismele. În timpul unor ani deosebit de grei și secetoși, de exemplu, se pare că pisica cu dinți de sabie Smilodon a roade mai multe oase decât alte ori – sugerând că era mai puțină mâncare și că pisicile în mod normal concentrate pe carne au trebuit să profite la maximum de fiecare masă. „Gazurile de gudron La Brea sunt una dintre cele mai bune oportunități de a privi cu adevărat dinamica extincției, deoarece avem atât de multe fosile”, spune Lindsey, o vastă bibliotecă de fosile până la cele mai mici fragmente.

O fosilă de pisică cu dinți de sabie expusă la un muzeu.  Fosila este aranjată astfel încât gura pisicii să fie larg deschisă, etalându-și dinții mari.

O fosilă de Smilodon de pisică cu dinți de sabie expusă la Muzeul de Istorie Naturală din județul Los Angeles. | Mario de Lopez

Cu siguranță vor urma mai multe descoperiri, nu numai prin analiză, ci și prin săpături ale sedimentului îmbibat cu gudron. În 2006, Muzeul de Artă al Județului Los Angeles a început să construiască un nou garaj – și au lovit rapid un buzunar impresionant de fosile. Ar dura zeci de ani pentru a excava totul in situ, așa că paleontologii au împachetat bucăți masive în cutii de lemn pentru a se muta în spatele La Brea și a continua să descopere fosile într-un ritm mai confortabil. Numit Project 23, efortul continuă încă 16 ani mai târziu. Fiecare falcă de lup îngrozitor, fiecare os de pasăre cântătoare, fiecare coajă de melc eliberată de straturile lipicioase din La Brea este o altă parte a poveștii, o epopee a Epocii de gheață pe care abia acum începem să o imaginăm.

Leave a Comment

Adresa ta de email nu va fi publicată.